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对于通用汽车来说寻找财大气粗的合作伙伴符合其既定惯例

  Waymo寻找他人制造汽车的策略符合其母公司的经典模式:在不制造硬件的情况下,操控通过自动驾驶汽车运行的有价值的人工智能软件和数据。而对于通用汽车来说,寻找财大气粗的合作伙伴符合其既定惯例,即不要在未来数年的利润上冒数十亿美元的风险。自动驾驶汽车领域的两位领导者都坚持自己已经知道的东西,并从他人那里得到帮助。

  通用汽车公司这样的汽车制造商在自动驾驶汽车竞争中具有两大优势:一是懂得如何制造汽车的知识,二是有生产自动驾驶汽车的工厂。而硅谷最大的自动驾驶汽车竞争者Alphabet,则拥有大量的代码和大量的现金。

  而现在,通用汽车和Alphabet双双已经找到了别的合作伙伴来处理这一具有历史意义的业务自动驾驶。

  汽车制造商们往往讨厌在低利润的行业中冒着比以往多几十亿美元的风险进行竞争,所以软银周四出面将22.5亿美元投入通用汽车的Cruise自动驾驶部门。这笔资金将非常有助于通用明年将推出的无人驾驶叫车服务。

  而Google的母公司不经营工厂,所以这个科技巨头周四同意购买菲亚特克莱斯勒生产的数万辆小型货车。这些车辆将配备由Alphabet旗下Waymo子公司设计的自动驾驶系统。

  加州奥兰治咨询公司CarLab的总裁埃里克诺布尔说:“他们两家公司一直以来都在不断投资无人驾驶技术,但多年来并没有得到回报。而现在Waymo不需要自己制造汽车,通用汽车可以在能够为公司赚钱的汽车上花费20亿美元。

  软银愿景基金(SoftBank Vision Fund)收购通用汽车公司(GM)近20%股权的决定,对这家底特律汽车制造商来说是一次重大的变革。这家公司退出了欧洲、俄罗斯和印度等大型汽车市场,因为在新车型上的投入几乎没有回报甚至亏损。

  自动驾驶汽车目前在没有任何收入的情况下已经耗费了巨大的投入,通用汽车首席执行官玛丽巴拉不想再投资任何低于她提出的10 %营业利润的东西。

  然而,对于拥有1000多亿美元现金的Waymo及其母公司来说,资金并不是一个限制因素。

  通用汽车已经在每年为Cruise投入10亿美元的资金,这次作为软银交易的一部分,通用汽车还将再投入11亿美元。让别人分担负担是一个很大的帮助,软银这个巨大的科技投资者还持有叫车服务巨头优步(Uber)和滴滴(Didi)的股份,开启了新联盟的可能性。

  一位知情人士说,软银曾与通用接触,并进行了详尽的技术研究,之后才签署了一项协议。虽然通用汽车不一定需要现金,但公司高管认为,引进软银将是技术界的一个响亮的认可。除了支持一批叫车服务初创企业之外,软银还投资了两家芯片制造商:英伟达(Nvidia)和ARM Holdings。这两家公司还提供许多自主研发的自动驾驶产品。

  专门研究自动驾驶战略的咨询公司布鲁特公司的联合创始人格雷森布鲁特说:“软银证实了Cruise的所作所为。这很重要,因为硅谷的一些人认为,老牌工业企业是由谨慎的工程师、而非企业家驱动的恐龙。”

  两年前,通用汽车以5.81亿美元现金收购了Cruise,这是为了赶上为汽车自动驾驶的热潮,当时收购Cruise时,加上对关键员工的奖金和其他支付,通用汽车的收购成本据说接近10亿美元。而这家总部位于旧金山的初创公司的价值自那以后一直在上升,软银今天的投资价值高达115亿美元。

  软银投资顾问公司(SoftBank Investment Advisers)执行合伙人罗南(MichaelRonen)说:“通用汽车显然将拥有Cruise大部分股权。销售和有熟人的事实应该有助于介绍。”

  一辆克莱斯勒Pacifica小型货车,配备了waymo的自动驾驶技术。菲亚特克莱斯勒汽车公司

  与菲亚特的最新交易可使Waymo现有的克莱斯勒Pacifica小型货车车队数量增加100倍。这些新车将成为无人驾驶打车服务的骨干,该服务定于今年晚些时候推出。

  关于Waymo自动驾驶车队扩张的时间表仍不清晰。在周四发布的一份声明说,Waymo将购买最多6.2万辆汽车,但并没有透露具体时间。一位业内人士表示,这支规模足够大的车队将在两到三个市场提供规模化的打车服务。

  Waymo的CEO约翰克拉夫契克有一句知名口号:“我们不是在造汽车;我们正在建立更好的汽车驱动程序。”口号是为Waymo的软件包和传感器做销售宣传,许多专家也认为这是同类产品中最好的。这也为汽车业的警示,一种减轻对世界第三大公司Alphabet计划自产汽车的担忧的方式。

  与汽车生产企业合作让Waymo得以利用克莱斯勒Pacifica和捷豹I-Pace等现有车型,为其未来无人驾驶业务打造一支车队。至少就目前而言,Waymo将其软件集成到设计了汽油发动机和司机驾驶位的汽车中。通用汽车则采用了自己的改进版的雪佛兰博尔特(Chevrolet Bolt),这是一款电动汽车,拥有更大的动力以满足密集的计算需求。Cruise在目前道路测试中使用的版本是第三代汽车,最终将去掉方向盘和踏板。

  Waymo依靠合作伙伴生产汽车的战略也将面临新的考验。krafcik表示,Waymo和本田之间达成一项协议:将生产一种全新的汽车,用于无人驾驶业务。但是,自从两家公司宣布谈判以来,这种新型汽车几乎一年半没有出现过。

  在自动驾驶这个项目被重新命名为Waymo之前的几年里,谷歌一直在权衡是否要生产自己的汽车,甚至生产了一款原型车。最终,谷歌的联合创始人选择了与现有汽车制造商合作这条道路。在2015年的时候,在krafcik加入Waymo后不久,Waymo曾试图与福特达成一项重大交易。他今年早些时候告诉彭博新闻社,当时协议要求Alphabet要承担太多资本风险,导致了谈判破裂。

  Waymo周四的声明中包括承诺将自动驾驶汽车出售给公众,这是通用汽车尚未讨论的内容。这项技术成本仍然非常昂贵,一些专家怀疑自动驾驶汽车的所有权是否能与无人驾驶汽车上的打车服务相竞争。在Waymo和Uber工作过的自动驾驶顾问安妮维德拉(Anne Widera)说:“当个人拥有自动驾驶汽车是可行的时候,这是不太可取的。”出售配备自动驾驶传感器的汽车,还可能导致车上的知识产权被复制。

  从某种程度上来说,Waymo寻找他人制造汽车的策略符合其母公司的经典模式:在不制造硬件的情况下,操控通过自动驾驶汽车运行的有价值的人工智能软件和数据。不过,最近随着Alphabet帝国的部分转向创造更多硬件(谷歌自己的小工具和云计算芯片,以及Waymo的传感器)以对产品施加更多控制,这种情况可能会发生变化。

  另一方面,对于通用汽车来说,寻找财大气粗的合作伙伴符合其既定惯例,即不要在未来数年的利润上冒数十亿美元的风险。自动驾驶汽车领域的两位领导者都坚持自己已经知道的东西,并从他人那里得到帮助。

  布鲁特说:“你不能单枪匹马地去干自动驾驶,因为它太贵了,只有少数竞争者有这种能力。

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